Le coronavirus est un parasite vexant . 

Autant qu’une personne infectée sur quatre peut ne présenter aucun symptôme, pour autant que les experts le sachent actuellement (la maladie est nouvelle, donc ces chiffres ne sont pas encore totalement certains ). Cela laisse donc beaucoup d’entre nous avec une question brûlante: est-il possible que vous ayez été infecté, mais que vous ne soyez pas tombé malade?

C’est une question d’une importance capitale. Un fondement de l’immunologie (l’étude de la façon dont le corps se défend contre les infections) est que si un virus vous infecte – et que vous combattez l’infection – vous développez une immunité contre lui pendant un certain temps, même si vous présentez des symptômes légers. Cela signifie que, après avoir finalement obtenu un test sanguin pour montrer l’immunité, vous pouvez alors réintégrer la société en toute sécurité sans attraper et propager immédiatement la maladie respiratoire COVID-19 .  

« La règle d’or de l’immunologie est que si vous êtes infecté par un virus, tombez malade et récupérez, vous ne serez probablement pas réinfecté avec le même virus », a déclaré Mark Cameron, immunologiste à la Case Western Reserve University, qui avait auparavant aidé à contenir le virus. épidémie d’un autre coronavirus mortel, le SRAS , en 2003.

Lorsqu’il est exposé à un nouveau virus, le corps va bientôt créer des protéines défensives dans votre circulation sanguine, appelées anticorps, qui empêchent le virus de réussir à détourner les cellules du corps à l’avenir. (C’est pourquoi les vaccins – qui encouragent votre corps à fabriquer des anticorps – fonctionnent, et les États-Unis ont éradiqué la polio il y a plus de 30 ans).

Cela se produit également avec le nouveau coronavirus, mais les experts en maladies doivent observer la réponse des patients coronavirus récupérés pour comprendre l’efficacité de cette immunité, sa durée et si certaines personnes peuvent être réinfectées. Le CDC, par exemple, vient de commencer à recruter des Américains pour voir qui a été infecté et qui a fabriqué des anticorps. Les personnes infectées par le SRAS ont développé une immunité pendant une moyenne de deux à trois ans .

« Il est très probable que si vous vous exposiez, vous montiez une réponse et vous auriez des anticorps », a expliqué le Dr Vince Silenzio, MD et professeur à la Rutgers School of Public Health. « Nous sommes à peu près certains que les gens deviennent immunisés [contre le nouveau coronavirus]. »

Et surtout, juste parce que quelqu’un a eu une réponse légère – ou n’a montré aucun symptôme – il n’y a aucune preuve concluante qu’ils construisent une défense immunitaire plus faible contre le coronavirus, officiellement nommé SARS-CoV-2.

« En bout de ligne, ce n’est pas nécessairement vrai pour l’instant que les personnes atteintes d’infections bénignes ont moins de réponse immunitaire », a déclaré Silenzio.

« Les infections asymptomatiques sont tout aussi susceptibles d’accorder une immunité au porteur que les infections franches [c’est-à-dire les infections qui causent la maladie], malgré le défi d’identifier ces infections et le risque de propagation qu’elles entraînent », a reconnu Cameron. 

Pourquoi, cependant, un nombre important de personnes pourraient-elles présenter des symptômes aussi légers (ou inexistants) à ce nouveau coronavirus? Il pourrait y avoir des différences génétiques ou de santé qui rendent plus difficile pour les coronavirus d’infecter une cellule. Il est également possible que les personnes atteintes d’infections plus bénignes n’aient été exposées qu’à une infime quantité de virus (comme quelqu’un qui ne ramasse que quelques particules d’un courrier par rapport à un médecin des urgences se faisant asperger de millions de particules virales ). « Il est possible que des personnes asymptomatiques aient été exposées à une dose beaucoup plus faible », a déclaré Brian Baker, biochimiste à l’Université de Notre Dame.

La raison pour laquelle il existe des infections graves, bénignes et asymptomatiques fera l’objet de recherches approfondies tout au long de cette année et au-delà. Bien que les chercheurs aient beaucoup appris sur ce microbe, le virus est encore nouveau pour la science. Après tout, ce coronavirus ne s’est propagé aux humains d’autres espèces animales qu’au cours des cinq derniers mois. « Nous n’avons pas encore toutes les réponses », a déclaré Silenzio. « Mais d’un autre côté », a-t-il ajouté, « c’est incroyable que nous ayons autant de réponses que nous. »

En ce qui concerne l’immunité future des peuples, il reste encore quelques questions importantes. Par exemple, il y a eu des rapports récents sur la Corée du Sud et la Chine de personnes qui auraient déjà eu un coronavirus, mais qui ont ensuite été testées positives pour l’infection. Cela remettrait en cause l’idée qu’ils ont développé l’immunité. « Il y a actuellement une certaine controverse quant à savoir si les gens sont vraiment immunisés contre COVID-19 une fois qu’ils l’ont, parce qu’il y a eu des histoires à l’effet contraire », a déclaré Cameron. 

« Ce virus nous apprend de nouvelles histoires »

Il y a cependant une explication à ces réinfections. Il y a des preuves que le virus a peut-être temporairement relâché chez ces patients, puis a repris de la vapeur. Il aurait donc pu s’agir de la même infection tout au long – pas de quelqu’un qui tombe malade d’une nouvelle infection. « L’infection provoque différents cycles de maladie chez les personnes – ce n’est pas inhabituel », a expliqué Cameron.

Une autre question qui se pose est de savoir combien de temps l’immunité au nouveau coronavirus peut durer, soit après une infection ou après avoir reçu un vaccin ( quand l’un deviendra disponible en 2021 au plus tôt). Par exemple, si le coronavirus mute trop, l’immunité du corps est perdue. « Certains virus changent rapidement et certains ne changent pas rapidement », a déclaré Baker de Notre Dame.

Le virus de la polio, par exemple, ne mute pas rapidement. Ainsi, une vaccination contre la polio (qui déclenche le corps pour produire de nouveaux anticorps) dure généralement toute sa vie. Mais d’autres virus, comme la grippe, mutent constamment et nécessitent les vaccins antigrippaux annuels que vous connaissez bien. 

La bonne nouvelle est que le nouveau coronavirus n’a pas subi de mutation rapide jusqu’à présent, a expliqué Baker. Cela signifie qu’il est relativement stable. Nous ne savons pas combien de temps l’immunité pourrait durer, mais ce virus est peu susceptible de changer si vite qu’il réinfectera les gens ou dépassera les vaccins à venir, a déclaré Cameron.

Au bout du compte, ce coronavirus pourrait sans le vouloir aider l’humanité à apprivoiser la pandémie. S’il est vrai que les personnes asymptomatiques peuvent propager le virus lorsqu’elles sont infectées (c’est pourquoi tout le monde doit avoir une distance sociale en ce moment), si une personne infectée sur quatre est vraiment asymptomatique, cela signifie que probablement des millions de personnes développeront finalement une immunité – qu’elles sachez-le ou non – et ne pourrez pas propager le virus tant que nous n’aurons pas reçu un vaccin. « Ce serait une bonne chose », a déclaré Baker. 

« Nous pouvons compter sur le fait que la grande majorité des infections à COVID provoquera l’immunité », a déclaré Cameron, notant qu’un vaccin ne fera qu’ajouter au nombre de personnes immunisées. En fin de compte, c’est ainsi que nous mettons fin à cette sinistre pandémie, maintenant que nous n’avons pas réussi à la contenir .

Bien que les immunologistes aient une emprise toujours plus forte sur ce coronavirus, ils sont conscients que le microbe se révèle toujours. Chaque jour, des scientifiques du monde entier en apprennent davantage sur la façon dont il se comporte et infecte les gens. Alors restez à l’écoute pour une meilleure compréhension de la façon dont l’immunité se déroulera avec le SRAS-CoV-2, un virus qui est sur le point de tuer quelque 68000 Américains d’ ici août ( mais probablement beaucoup plus si nous ne soutenons pas des mesures extrêmes de distanciation sociale ).